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Les parcs américains

C'est certainement l'un des buts principaux de votre voyage aux USA : visiter les fameux parcs américains et profiter de cette nature aussi riche que préservée.
Le nombre de parcs aux USA est important (il y a plus de 7000 zones préservées sur le territoire américain), et ils constituent une vraie fierté pour les Américains. Certains sont même inscrits au patrimoine mondial de l'UNESCO.

National Parks, State Parks...

Il existe plusieurs types de parcs aux USA.

  • les National Parks : gérés par le gouvernement fédéral, et plus particulièrement le NPS (National Park Service). On en compte une soixantaine dans tous les USA. Un National Park est créé sur décision du Congrès.
  • les National Monuments : d'un niveau de protection légèrement inférieur aux National Parks, les National Monuments sont géré par le NPS, mais aussi parfois par le BLM (Bureau of Land Management). Ils sont généralement établis sur décision du Président. Il en existe un peu plus de 70.
  • les autres parcs gérés par le NPS : National Recreation Areas, National Conservation Areas, National Historical Parks, National Historic Sites, National Battlefield Parks...
  • les States Parks/Monuments : ces parcs sont gérés par les états sur lesquels ils se trouvent. On compte pas moins de 6624 State Parks aux États-Unis !
  • les Réserves gérées par les Indiens.

Accès et utilisation

L'entrée dans un parc est généralement payante (de 5 à 25 dollars par véhicule ou personne). Le paiment se fait soit à un gardien situé à l'entrée du parc, soit au Visitor Center.
Les parcs naturels sont généralement ouverts 24h/24 et 365 jours par an.
Au contraire, les parcs historiques, les sites constitués de bâtiments... ont des heures d'ouverture et de fermeture dans la journée, et peuvent être fermés certains jours fériés.
Notez aussi que certains parcs peuvent être fermés ou inaccessible en hiver à cause de la neige.

Respectez à la lettre les consignes du parc et des Rangers, notamment concernant le respect de la flore et de la faune, les déchets et la sécurité.

Pass America the Beautiful

Pass America The Beautiful

Si vous prévoyez de visiter plusieurs (au moins 3) parcs nationaux (National Park, National Monument, National Recreation ou Conservation Area...) durant votre séjour, il est économique d'acheter, dans le premier parc que vous visiterez, le pass "America the Beautiful" (80 dollars).
Ce pass vous donnera accès à tous les parcs et sites nationaux, pour une durée d'un an, et est valable pour un véhicule. Il couvre toutes les personnes d'une voiture ou d'un camping-car dans les parcs où l'entrée se fait par véhicule (bref, tous les grands parcs nationaux).
Pour un parc où l'entrée se fait à pied (généralement les petits parcs, comme le San Francisco Maritime National Historical Park par exemple), le pass couvre 4 personnes de plus de 16 ans (l'entrée est gratuite pour les personnes de moins de 16 ans). Les personnes de plus de 16 ans en plus devront acheter un pass individuel.

Infrastructures

La plupart des parcs possède les équipement de base : toilettes et emplacements de camping. Les plus grands disposent de restaurants, de lodges pour dormir et d'un ou plusieurs Visitor Center(s), où vous trouverez plein d'informations, de documentation et des expositions.

Tous les parcs sont très bien aménagés et entretenus. A l'entrée ou au Visitor Center, il vous sera remis une carte du parc, et parfois le journal du parc, plein de conseils et d'informations. Certains parcs proposent même de la documentation en français, mais c'est assez rare...

Se déplacer

Un véhicule est indispensable pour accéder aux grands parcs nationaux. Peu de parcs sont desservis par des navettes, bus ou trains au départ des grandes villes.

De même, à l'intérieur des parcs, il est le plus souvent nécessaire d'avoir un véhicule pour accéder aux différents points de vue ou départs de randonnée.
Néanmoins, dans certains parcs, il existe des systèmes de navettes gratuites, afin de désengorger les routes et éviter les bouchons. On retrouve ce système à Zion NP, Bryce Canyon NP, Grand Canyon NP et Yosemite NP, par exemples.
Dans la mesure du possible, utilisez ces navettes, très pratiques, avec une fréquence de passage élevée.

Activités

Dans certains parcs, il vous sera possible de réserver des balades animées par des Rangers (par exemple à Mesa Verde NP ou Arches NP).
D'autres parcs proposent gratuitement, le soir et pour ceux qui dorment dans le parc, des présentations faites par des Rangers sur un thème particulier.
Renseignez-vous sur le site internet du parc ou auprès du Visitor Center.

Lexique géographique

La liste ci-dessous compile les différents termes utilisés pour désigner le relief et les particularités géologiques que vous retrouverez aux USA.

  • Mountain : montagne.
  • Hill : colline.
  • Bench : longue série de collines.
  • Plateau : grande étendue de terres en altitude.
  • Flat : grande étendue de terres, généralement en altitude.
  • Mesa : colline avec un sommet plat et des pentes abruptes.
  • Butte : colline avec un sommet plat et des pentes abruptes. Ressemble à une Mesa, mais le sommet est plus étroit.
  • Monument : partie de rocher très dur restante aprè l'érosion d'une Butte.
  • Bluff : promontoire escarpé, au bord d'une rivière ou d'une falaise.
  • Wash : lit à sec d'un ruisseau.
  • Canyon : passage étroit entre deux reliefs, résultat de l'érosion par l'eau.
  • Draw : profond canyon.
  • Gorge : canyon plus large.
  • Arroyo ou Gulch : canyon ouvert, aux parois peu abruptes et élevées.
  • Slot canyon : canyon très étroit.
  • Arch : arche naturelle, résultat de l'érosion par l'eau, le vent et le sable.
  • Natural bridge : pont naturel, résultat de l'érosion par un cours d'eau.
  • Petroglyph : art rupestre gravé sur un rocher.
  • Pictograph : art rupestre dessiné ou peint sur un rocher.

Camping

Pour ceux qui sont en camping-car ou en tente, un grand moment de plaisir sera de passer vos nuits en plein cœur des parcs. C'est possible (et recommandé !) dans presque tous les parcs. Cela vous permettra de profiter au maximum de vos journées et de faire de belles rencontres.
Lisez nos conseils sur le camping aux USA.